19 mar. 2016

Gran Guerra. Batallas de Verdún y Somme. El mariscal Pétain. El Barón Rojo


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Ubicación de las batallas en el Frente Francés
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                                         Combates en Francia.  Batallas de Verdún y río Somme
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El káiser Guillermo II en el frente
A finales de 1915 parecía que tras la derrota de británicos, ANZAC y franceses en Gallípoli y de los rusos en Prusia, la guerra pronto acabaría. Para tal fin, el mando alemán pensó presentar una decisiva batalla en la zona de Verdún, ciudad del nordeste de Francia sobre el río Mosaapoyándose en la gran potencia de fuego de su artillería.
Sin embargo, Erich von Falkenhayn, máximo responsable de la operación, no tuvo en cuenta la inapropiada época del año:, su infantería se movía con dificultad en los campos boscosos, enfangados y de media montaña de la región. Tampoco conocía que los franceses habían fortificado debidamente la zona. Además, el ataque realizado se limitó sólo a un flanco, por lo que las posibilidades de éxito se redujeron. Por otra parte, la artillería germana, muy pesada, era poco efectiva en aquellos terrenos y los cañones precisaban la atención de doscientos cincuenta trenes con municiones a la semana y su gran cañón, el "Fat Bertha", necesitaba casi un día de trabajo para ser situado en posición de realizar un disparo diario.
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Joffre, Poincaré, Jorge V, Foch y Haig
Al comenzar el mes de diciembre de 1915, Erich von Falkenhayn decidió atacar en Verdún. El mal tiempo obligó a que la ofensiva se demorase hasta el 21 de febrero de 1916. Durante ese intervalo de tiempo, el veterano general Fernand de Langle de Cary tuvo que ceder a los alemanes  la margen derecha del río Mosa; pero los franceses recibieron refuerzos para la defensa de Verdún. Joseph Joffre sustituyó a Langle de Cary por Édouard de Castelnau., con quien colaboraba Pétain.

Gran Guerra. Franceses en Verdún
El 21 de febrero de 1916, comenzó el fuerte ataque alemán a lo largo de un frente de casi 30 kilómetros. tras nueve horas de un intenso bombardeo, atacó la infantería. La ofensiva sólo obtuvo algunos avances en los doce días que duró, pero no pudo progresar más.
El general Philippe Pétain logró contraatacar, formalizando trincheras en ambas orillas del río Mosa, construyendo fuertes a lo largo de los casi 400 kilómetros de frente. La llegada de más combatientes  alemanes y de británicos a Verdún consiguió que la batalla fuese la más decisiva y cruenta de la guerra, junto con la del río Somme; en cada una de ellas murieron más de 300.000 soldados. En el ejército alemán estuvo encuadrado el príncipe heredero, con el grado de general. En el francés, Charles de  Gaulle luchó con el grado de capitán.
Uno de los éxitos de Pétain consistió en transformar la moral del soldado, que estaba a punto de la insubordinación. Los permisos, la mejora de la comida y la práctica de deportes incrementó la efectividad en el frente a la par de humanizar en lo posible la guerra.
Por el suroeste, los ejércitos alemanes llegaron hasta Chattancourt y por el sureste el día 25 hasta Fort Vaux, el fuerte de Vaux, en el término municipal de Douaumont, lugar donde aconteció una de las batallas más sangrientas y heroicas de la guerra, finalizada el día 7 de junio de 1916.
El 27 de agosto de 1916, Paul von Hindenburg y Erich Ludendorff sustituyeron a Falkenhayn en Verdún. Durante 1917 y hasta el final de la guerra, este frente estuvo activo, permaneciendo estables las posiciones de los contendientes.
Erich von Falkenhayn
La evolución de los combates en el Somme y resto de los frentes, obligó a los alemanes a permanecer a la defensiva en Verdún a partir de primeros de julio. El otoño de 1916 ve pequeños avances de franceses y británicos en la zona de Verdún.. En octubre, los ejércitos alemanes evacuaron el fuerte de Vaux y retrocedieron a las posiciones existentes en el pasado febrero.En total, los franceses tuvieron casi cien mil bajas en Fort Vaux. En el computo total, los alemanes y austrohúngaros tuvieron cerca de medio millón de bajas en Verdún, sus contrarios, algo más de medio millón.
Hasta el 19 de diciembre de 1916 continuaron los combates en la región de Verdún.
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Al reactivarse los combates en la zona del río Somme, por iniciativa anglo-francesa y bajo el mando del general escocés Douglas Haig, denominado el "carnicero del Somme" y más tarde ascendido a Mariscal de Campo, los ejércitos alemanes estuvieron forzados a distribuir sus fuerzas, y, además, necesitaron enviar efectivos al frente oriental donde sus aliados cedían ante el empuje del ejército del general ruso Brusilov. Por todo ello, la ofensiva iniciada en Verdún se debilitó.
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El 1 de julio de 1916, los británicos atacaron en el río Somme, en la región de Picardía. El principal objetivo era suavizar la presión que ejercían los alemanes en Verdún.. Su mayor ofensiva se realizó en el sector de Fiers Courcelette, donde apareció una nueva versión mejorada de los tanques. En los dos días que duró el primer intento británico de salida desde las trincheras, les supuso sesenta mil bajas. Se combatió a lo largo de 40 kilómetros,  el ejército anglofrancés estuvo dirigido por Douglas Haig y Ferdinand Foch, mientras que Max von Gallwitz y Fritz von Below comandaban a los alemanes.
El Fokker DR.I del "Barón Rojo"
La desolación causada en la batalla de Verdún sólo fue sobrepasada por la sel Somme en número de bajas; además, desaparecieron varios pueblos, entre ellos Beaumont, Ornes y Fleury.

Philippe Pétain, bajo las órdenes de Joffre, había administrado con precisión tropas y equipos de los franceses y sus aliados en el frente de Verdún. Por ello, durante los primeros días de 1917, Pétain fue nombrado jefe del Estado Mayor, quedando el mando del ejército francés a cargo de Robert Nivelle; pero el gran desgaste sufrido por las tropas francesas, cien mil bajas, en la batalla de Chemin des Dames, supuso el regreso de Pétain a los frentes de combate con el cargo de mariscal máximo responsable de los ejércitos de las Fuerzas Armadas Francesas. En diciembre de 1917, Nivelle, fue destinado a dirigir las tropas francesas acantonadas en el norte de África. Un acierto: Pétain suprimió las "heroicas", inútiles y suicidas cargas que habían proliferado, sobre todo, en Chemin des Dames.
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Batalla del Somme
Las intensas lluvias frenaron los combates, que recobraron intensidad, pero finalizaron el 19 de noviembre de 1916; contabilizándose un avance máximo de diez kilómetros, por ellos los británicos y franceses sufrieron 620.000 bajas entre muertos y heridos graves. Por su parte, los alemanes perdieron 450.000 hombres.
Tanto antes como después de la Batalla del Somme, este frente siguió activo.
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El 9 de abril de 1917, los británicos apoyados por canadienses, australianos y neozelandeses dirigidos por Douglas Haih atacaron en Arrás, en el departamento del Paso de Calais-Picardía, a los alemanes comandados por Ludendorff. Los combates se prolongaron hasta el 16 de mayo y los contendientes tuvieron 150.000 bajas, en cada bando. Al final, la línea de separación de las fuerzas, tras algunos avances iniciales de los británicos, quedó casi como al principio de las hostilidades. Para apoyar el ataque de Haig, Nivelle simultáneamente inició una ofensiva  a 80 kilómetros al sureste de Arrás.
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El 21 de abril de 1918, en la región del Somme cayó derribado Manfred von Richthofen, más conocido por el sobrenombre de "el Barón Rojo", que pilotando bien un caza triplano Fokker DR.I o bien con el biplano de los primeros combates Albatros D.I, siempre pintados de rojo, había derribado más de ochenta aviones enemigos desde el inicio de la guerra. Ese día, el aviador canadiense Roy Brown o, pues existen dudas al respecto, una bala disparada desde tierra por un soldado australiano equipado con una ametralladora, hirió mortalmente al "Barón Rojo". Caído en suelo enemigo, los ingleses dedicaron honores militares a sus restos.
Durante las últimas semanas de la guerra, el aviador, y futuro político, alemán Hermann Göring obtuvo 22 victorias.
En abril de 1917 los alemanes habían conseguido que sus aviones pudiesen disparar frontalmente al sincronizar los disparos de la ametralladora, que ahora podía ser manejada por el piloto, con las rotaciones de la hélice, siendo suprimido el tripulante dotado con una ametralladora para disparos laterales, con lo que el avión mejoró en eficacia y maniobrabilidad. Desde entonce, fue manifiesta la superioridad germana en los cielos. En cualquier caso, era escasa la capacidad bélica de la aviación.
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Verdún.  Cañón anglo-francés de 155 mm.
Durante el verano de 1917 se recrudeció la guerra en la zona de Ypres, donde en la Segunda batalla se había comenzado a emplear gases venenosos por parte de los franceses, pero pronto los alemanes perfeccionaron el "invento"(1). Desde el 31 de julio al 6 de noviembre se combatió en aquel lugar, Tercera Batalla de Ypres, destacando la cruenta disputa por Passchendaele, pequeña villa belga próxima a Ypres, donde fuerzas británicas, francesas, canadienses, australianas, neozelandesas y sudafricanas dirigidas por Douglas Haig se enfrentaron, en un imponente barrizal, a los alemanes capitaneados por Ludendorff y Max von Gallwitz. El 30 de octubre, soldados canadienses tomaron Passchendaele.
El 6 de noviembre fuerzas británicas atacaron en la región de Cambrai a unos efectivos germanos muy inferiores en número y potencia de fuego. La contraofensiva alemana, diez días más tarde, restableció la línea de frente. Esta batalla se puede considerar como la primera donde los tanques, británicos en este caso, tuvieron un papel relevante.
La ofensiva británica terminó con un balance de un cuarto de millón de alemanes entre muertos, heridos o prisioneros; por su parte el ejército dirigido por los ingleses perdió trescientos cuarenta mil hombres. Todo este precio humano fue pagado para lograr que los alemanes retrocedieran, de media, cinco kilómetros.
Pétain y Jorge V
En abril de 1918 se reactivó de nuevo este frente, Cuarta Batalla de Ypres, al mismo tiempo que continuaba activo el existente en la zona del río Marne. En ambos campos de lucha intervinieron tropas expedicionarias de Estados Unidos, dirigidas por el general John Joseph Pershing.
A finales de 1917, Alemania había concluido victoriosa la guerra sostenida contra los ejércitos de Nicolás II y estaba en negociaciones con el nuevo régimen ruso de Lenin para firmar la Paz de Brest-Litovsk. Debido a esta circunstancia, los alemanes pudieron desplazar al frente francés los efectivos que habían estado combatiendo en su frontera oriental. Esta acción fue propiciada por laRevolución Rusa de Octubre, que iniciada en San Petersburgo se extendió luego, con éxito, a todo el país con la consecuencia de frenar una guerra no deseada por el nuevo régimen instalado en Rusia. La diplomacia germana había ayudado al triunfo de la revolución, al gestionar el viaje de su líder, Lenin, desde Suiza, donde residía, hasta San Petersburgo.
La Segunda Batalla del río Marne fue la antesala del cese de hostilidades acordado en el Vagón de Compiegne,


El Barón Rojo, en el centro, con su hermano
y también piloto Lothar von Richthofen
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El gran cañón "Fat Bertha" (1) Leer "Ypres. Passchendaele
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Philippe Pétain en "Le Petit Journal"
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Enlace  "Magnicidio en Sarajevo. El archiduque Francisco Fernando".
Con el asesinato cometido en las personas de los príncipes herederos
de Austria-Hungría por el gobierno de Serbia amparado por Rusia
y la agresión cometida por la Triple Entente, compuesta por Rusia,
Francia y Gran Bretaña contra Austria-Hungría y Alemania.
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Fotografías:
Mapa de batallas en el frente francés
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Guillermo II visita el frente de Galitzia, en 1917.
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Philippe Pétain, en "Le Petit Journal"
Fort Vaux   franceses
Joseph Joffre, Raymond Poincaré, Jorge V, Ferdinand Foch y Douglas Haig
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Soldados franceses en Verdún
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El Fokker de Von Richthofen
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Philippe Pétain y Jorge V
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El Barón rojo y su hermano, también piloto
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Gran cañón alemán  Bertha
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Fort Vaux, un soldado francés y otro muerto
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